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viernes, julio 19, 2024

Una furgoneta que detecta productos químicos muestra cómo el calor aumenta la contaminación


Dos camionetas cargadas con instrumentos de precisión recorrieron las calles de Nueva York y Nueva Jersey bajo el calor a principios de esta semana, olfateando sustancias químicas tóxicas en el aire.

Detectaron picos de metano, un potente gas de efecto invernadero, probablemente debido a fugas o a autobuses que queman gas natural. Encontraron columnas de óxido nitroso, posiblemente de aguas residuales. Y a lo largo del viaje, registraron niveles elevados de ozono, el principal ingrediente del smog, así como de formaldehído, que causa cáncer, los cuales se forman fácilmente en climas cálidos.

El resultado final: las calles están salpicadas de puntos críticos de contaminación. Y el calor empeora la contaminación.

«Si quieres que una reacción química sea más rápida, agregas calor», dijo Peter DeCarlo, investigador de la contaminación atmosférica del aire en la Universidad Johns Hopkins, quien lidera un esfuerzo para utilizar las camionetas para medir las emisiones a lo largo del corredor petroquímico de Luisiana. «En los días más calurosos, es la misma idea», dijo.

La contaminación del aire aumenta cuando aumentan las temperaturas, lo que se suma a los daños causados ​​por el calentamiento global. Es una de las razones por las que las ciudades y condados del este de Estados Unidos afectados por una ola de calor esta semana han estado emitiendo alertas de contaminación del aire.

En los últimos tres días, la ciudad de Nueva York advirtió que el ozono en la ciudad se encuentra en niveles «insalubres para grupos sensibles». Detroit y Chicago también emitieron alertas sobre la calidad del aire esta semana. Se ha instado a los conductores de Ohio, Michigan, Kentucky e Indiana a que eviten repostar combustible antes de las 8 pm y que compartan el vehículo o se abstengan de conducir tanto como sea posible para reducir los gases.

El mal aire tiene que ver con la química atmosférica, dijo el profesor DeCarlo, mientras su camioneta recorría el sur del Bronx, el este de Harlem y el Midtown con dos periodistas del New York Times acompañándolo. La contaminación procedente de la quema de combustibles fósiles reacciona con el calor y la luz solar, formando ozono a nivel del suelo. Las temperaturas más altas aceleran ese proceso.

Las emisiones de formaldehído, que pueden provenir de fuentes tan diversas como incendios forestales y productos domésticos, también aumentan con las temperaturas más altas. «La misma química que genera altos niveles de ozono también produce contaminantes atmosféricos peligrosos adicionales, como el formaldehído», dijo el profesor DeCarlo.

A veces se pueden ver puntos calientes locales. Por ejemplo, en algunas cuadras de Manhattan, los niveles de formaldehído duplicaban los de las áreas circundantes, posiblemente debido a una combustión particularmente sucia causada por equipos defectuosos cercanos.

El nexo entre la contaminación por calor es una preocupación creciente en todo el mundo. Los daños a la salud causados ​​por el calor extremo no son el único resultado de las temperaturas récord. La contaminación del aire también aumenta cuando aumentan las temperaturas, dijo la Organización Meteorológica Mundial. en un informe el año pasado.

“El cambio climático y la calidad del aire no pueden tratarse por separado”, afirmó entonces Petteri Taalas, secretario general de la organización meteorológica. «Van de la mano y deben abordarse juntos para romper este círculo vicioso».

Respirar niveles elevados de formaldehído y ozono se ha relacionado con problemas como irritación e inflamación respiratoria, función pulmonar reducida y dificultades para prevenir y controlar los ataques de asma. La exposición es particularmente preocupante en personas con enfermedades pulmonares como asma o bronquitis crónica, dijo Keeve Nachman, investigador de evaluación de riesgos y salud ambiental en Johns Hopkins y codirector del esfuerzo de monitoreo móvil.

Por coincidencia esta semana, mientras Nueva York estaba siendo golpeada por la ola de calor, el equipo de investigación tenía sus camionetas detectoras de contaminación en la ciudad para demostrar su tecnología.

El profesor Nachman dijo que si bien el formaldehído era cancerígeno para los seres humanos, se esperaría que se produjeran cánceres principalmente por exposiciones a largo plazo, no por aumentos temporales.

También es importante reconocer que las exposiciones a sustancias químicas no ocurren de una en una, y que estamos constantemente expuestos a grupos de sustancias químicas que pueden actuar juntas para dañar nuestra salud, dijo. «Los días calurosos pueden crear situaciones en las que las personas respiran muchas sustancias químicas nocivas al mismo tiempo», afirmó el profesor Nachman. «El formaldehído y el ozono son ejemplos perfectos».

Una de las camionetas regresará a Luisiana a finales de este año para medir hasta 45 contaminantes de su industria petroquímica, como parte de un proyecto financiado por Campaña Más allá de los petroquímicos de Bloomberg Philanthropies. En una revisión inicial por pares estudio publicado este meslos investigadores encontraron emisiones de óxido de etileno, un gas cancerígeno utilizado en la producción de plástico, mucho mayores de lo que se conocía anteriormente.

Los investigadores que pilotean la camioneta, un laboratorio de alta tecnología sobre ruedas construido por la empresa de tecnología de medición ambiental Aerodyne, pueden ver los niveles de contaminación en tiempo real e incluso seguir las columnas para tratar de determinar su fuente. «Es un poco como un videojuego», dijo el profesor DeCarlo. «Y podemos medir todo a la vez».

Blacki Migliozzi contribuyó con informes.



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